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위치

  • 북극은 경우에 따라서는 북위 66.5˚ 이상 북극권, 산림생장 한계선, 빙하 남하 한계선, 영구 동토선을 지칭하기도 하지만, 보통 7월 평균기온이 10℃인 등온선의 북쪽지역을 뜻한다.
  • 북극은, 대륙인 남극과 달리, 북아메리카와 유라시아 대륙으로 둘러싸인 바다가 대부분으로, 북극점을 중심으로 거의 대부분이 얼음으로 덮여 있다.

북극권 지도

면적

  • 북빙양(北氷洋 Arctic Ocean)은 면적이 1,400만㎢로 전 세계 바다의 3.3% 정도이고 태평양, 대서양, 인도양, 남빙양과 함께 5대양을 이룬다.
  • 평균수심은 1,200 m로 겨울에는 얼음으로 덮이고 여름에는 해안부터 얼음이 녹아 얇아지고 약해진다.
  • 또한 대양 가운데 대륙붕이 가장 넓어 전체 면적의 70%를 차지하는 대륙붕에는 화석연료와 광물자원이 많다.
  • 북빙양은 거의 완전히 육지로 둘러싸여있어 바깥으로 거의 통하지 않는다.

기후

  • 연 평균기온은 -16~6℃이고, 최저기온은 베르호얀스크에서 측정된 -70.0℃이다.
  • 지난 50년간의 관측에 의하면 겨울철 평균 기온의 경우, 지표 온도가 10~15℃나 상승했다.

남극과 다른 점

구분 남극 북극
형태 거대한 바다로 둘러싸인 대륙 대륙으로 둘러싸인 바다
원주민 x 이누이트(에스키모)
주인 x 8개국
(캐나다, 덴마크, 핀란드, 아이슬란드,
노르웨이, 스웨덴, 러시아, 미국)

대표생물

동물

  • 북극은 여름에는 기온도 올라가고 여러 종류의 아름다운 색깔의 꽃이 피며, 곤충과 새와 네발동물들의 낙원이 된다.
  • 북극해에는 물고기가 20-30종, 플랑크톤처럼 작은 물벼룩종류 40종, 모악동물 2종 등 매우 적은 종류의 동식물군이 형성되었다.
  • 북극에는 털이 하얀 북극곰이 있으며 포유류로 바다생활에 적응한 고래는 남극해와 북극해에 모두 서식하는 종류도 있다.
  • 생물들이 2-3 주의 짧지만 따뜻한 여름을 이용해 짝짓기를 해 후손을 번식시키려고 힘쓰며 엄청난 숫자의 큼직한 모기가 떼를 이루고 눈토끼, 여우, 순록, 늑대, 사향소 등이 나타난다.

1. 북극곰
⋅ 대부분의 북극곰은 땅에서 태어나지만, 태어난 뒤 대부분의 시간을 얼음 위에서 보낸다.
⋅ 몸 전체가 하얗게 보이는 털로 덮여 있으나 코와 피부는 검은색이다.
⋅ 체형은 길고 유선형이어서 힘차게 헤엄칠 수 있다.

북극곰

 

2. 북극여우
⋅ 천적 : 북극늑대, 북극곰
⋅ 계절에 따라 털갈이로 털색을 바꾸는 유일한 개과 동물
⋅ 몸길이 : 대략 65cm~90cm
⋅ 몸무게 : 대략 5kg

북극여우

 

3. 순록
⋅ 몸길이 : 130~220cm
⋅ 몸무게 : 60~315kg
⋅ 뿔은 수컷뿐만 아니라 암컷에도 있다. 이는 다른 사슴에게는 없는 특징이다.
⋅ 순록의 몸은 추운 기후에 잘 적응하도록 되어 있다. 코끝은 털로 덮여 있어 보온과 눈 속에서 먹이를 찾는 데 도움이 된다. 발굽 사이에는 긴 센털이 돋아 있어 눈 위나 눈이 녹아 질퍽거리는 곳을 걸어 다니기에 편리하다. 또한 귀가 매우 작아 체열의 소모를 막는다.
⋅ 보통 5-100마리가 무리를 지어 생활한다. 순록이 이동할 때에는 수천 마리가 떼를 지어 이동함으로써 적으로부터 보호받는다.
⋅ 주식 : 순록이끼 등의 지의류, 그 밖에 마른 풀, 버드나무의 잎·새순·쑥·속새 등
⋅ 천적 : 늑대, 회색곰.

순록 무리 순록

 

식물

  • 북방 침엽수림의 북쪽에는 수목이 자라지 못하는 툰드라 지역이 있으며, 영구동토층에 자리 잡고 있다. 툰드라 지역은 식물이 생장하기 어려운 환경이지만 북극 툰드라에는 약 1,500여종 이상의 식물이 살고 있다.
  • 북극은 여름에는 기온도 올라가고 여러 종류의 아름다운 색깔의 꽃이 피며, 동물들의 낙원이 된다.
  • 북극의 식물은 열악한 기후, 강한 바람, 얕은 토양층으로 식물의 키가 작고, 땅에 붙어 자라는 식물이 많다.

 

북극이끼장구채 북극종꽃나무 다발범의귀
(좌로부터) 북극이끼장구채, 북극종꽃나무, 다발범의귀

 

원주민

  • 북극에는 흔히 에스키모라고 부르는 이누이트족이 있다.
  • 북극 원주민은 사냥을 하며 살아가고, 자신들의 고유하고 독특한 문화와 역사가 있는 북극의 원주민이다.(캐나다, 덴마크, 러시아, 미국)
  • 북극의 원주민은 대표적으로 에스키모라고 알려져 있지만, 지역에 따라 이들을 가리키는 말이 다르다.
구분 이누이트 사미 Athabaskans, Gwich’in Aleut 기타
국가 캐나다, 덴마크, 러시아, 미국 노르웨이, 스웨덴, 핀란드, 러시아 캐나다, 미국 알래스카, 러시아 러시아
인구 155,000 70,000 55,000 15,000 250,000

자원

지하자원

  • 지금까지 두꺼운 얼음에 덮여있던 석유와 가스 같은 에너지 자원이 서서히 모습을 드러내고 있다.
  • 북극해 연안에는 원유 약 900억 배럴, 천연가스 약 470억 배럴의 매장량이 있는 것으로 추산된다.
  • 석유, 가스뿐만 아니라 망간, 니켈, 구리, 코발트 같은 21세기 정보기술(IT) 산업의 핵심재료인 금속광물도 세계 최대 규모로 매장돼 있다고 추정된다.
  • 광물자원 – 석유, 석탄, 천연가스, 니켈, 티타늄, 인산염, 구리 등
  • 가스 하이드레이트 : 모양이 드라이아이스와 비슷하여 불을 붙이면 타는 성질을 가지기 때문에 ‘불타는 얼음(Burning ice)’라 불린다. 전 세계 저장량이 석탄, 석유 매장량의 2배가 넘는다.

 

불타는 얼음 메탄 하이드레이트 매장 지도
[출처] [메탄하이드레이트] 독도의 해저자원 미래의 에너지 불타는 얼음

 

수산자원

  • 지구 온난화로 해수면 온도가 상승하여 북극해의 어류 개체수가 급격히 늘고 있으며, 세계 수산물 생산량의 37%를 차지하고 있다. 2050년에 이르면 북극해의 종 풍부도는 현재의 2.5배 정도 증가할 것으로 보인다.
  • 북극해가 수산물 생산의 중심지가 될 가능성이 높아지면서 북극해 주변국들의 북극해 수산업에 대한 관심이 증대하고 있다.
  • 주요 어종 : 서부수역의 명태, 대구, 열빙어, 청어, 고등어, 알래스카 연어 등

 

청어
청어

 

중요성 및 활용가치

  • 북극은 지구의 기상, 기후, 해류의 순환 등 지구의 환경에 커다란 역할을 한다. 북극해는 지구 전체의 기후를 조절한다는 점에서 사람의 심장과 같은 곳이다.
  • 지구온난화에 의해 1948년부터 1999년까지 약 52년 동안 북극 해빙의 규모는 10년에 약 3%씩 감소했으며, 1979년부터 2011년까지 하절기인 9월의 해빙 최소 면적은 10년마다 12%씩 감소한 것으로 드러났다. (출처 : 극지연구소⋅한국해양수산개발원, 『북극해를 말하다』, 2012, p.45)
  • 북극권은 풍부한 지하자원, 수산자원과 북극해 항로 개방 등으로 경제적 잠재성이 커지고 있다.
  • 북극해와 주변 해역은 전 세계 어획고의 37% 차지하는 주요 어장이다.
  • 극동지역과 서유럽 국가들을 연결하는 가장 짧은 북극항로
    (전 세계 공업 생산의 80%는 북위 30˚ 이북 지역에서 이루어지는데, 향후 선박 항로의 40%가 단축될 것으로 예상)

극동유럽항로와 북극항로의 비교
[출처] 중앙일보